딸꾹질 (Hiccup)

제가 어렸을 적 ‘왜?’라는 질문을 한참 달고 다녔을 때 ‘하늘은 왜 파란색일까?’ 부터 시작된 여러 개의 질문 보따리에 들어있었던 질문 중 하나가 ‘왜 우리는 딸꾹질을 할까?’라는 질문이였습니다. 어른들은 어린 꼬마가 알아듣기에는 너무 어려운 용어가 나와서 자세히 설명해 주지 어렵다는 이유로 자세히 설명해 주지 않았었던 기억이 납니다. 하지만 제가 커서는 커다란 질문 보따리를 잊어버리고 살면서 자연스럽게 궁금해 하지도 않고 있었던 것 같습니다. 그러다 우연히 시작된 딸꾹질이 멈추지 않고 저를 계속 괴롭히게 되면서 불연듯 머리 속에서 아직까지도 딸꾹질이 왜 시작되고 어떻게 생겨나는지에 대한 정답을 알고 있지 않다는 것을 알게 되었고, 다시한번 궁금해 지게 되어 딸꾹질에 대해서 찾아보기 시작했습니다.

이글을 읽는 사람 중에서 지금까지 딸꾹질을 경험해 보지 않은 사람은 많지 않을 것 같습니다. 저처럼 어렸을적 궁금해 하지 않았을지도 모르지만 이글을 통해서 딸꾹질의 신기한 이야기를 듣는 경험이 되었으면 좋겠습니다.
딸꾹질이 왜 일어나게 되는지에 대해서 알기 위해서는 먼저 우리 몸의 구조를 조금 살펴봐야 합니다.

그림 1

숨이 잠시만 끊어져도 우리는 살 수 없듯이 숨을 들이쉬고 내쉬는 일련의 과정은 우리의 몸에서 굉장히 중요한 일이라는 것은 모두가 알고 있습니다. 그렇기 때문에 우리 몸에는 숨을 들이쉬고 내쉬는 과정을 관여하고 도와주는 기관이 많이 존재하고 있습니다. 그 중 배와 폐사이의 가로로 놓여있는 근육인 ‘횡경막’이 있는데, 횡경막은 우리가 숨을 들이쉬게 되면 근육이 늘어나 페가 늘어날 수 있는 공간을 만들어줘서 공기가 입과 코를 통해 폐까지 들어올 수 있는 힘을 만들어주고, 내쉴때에는 근육이 줄어들어 공기가 밖으로 나갈 수 있는 힘을 만들어 주는 역할을 합니다. 숨을 들이쉬는 과정에서 공기는 입과 코를 지나 목을 통과해야 폐에 도달할 수 있습니다. 목에는 여러가지 기관이 있지만 오늘 우리가 이야기 하는 딸꾹질과 관련이 있는 곳은 ‘성문(glottis)’ 이라는 기관입니다.

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처음들어보는 낯선 단어이지만 생각 외로 우리가 가장 잘 알고 있는 성대의 빈 공간 정도로 생각하면 될것 같습니다. 성문을 통해 갑자기 많은 양의 공기가 들어오게 되거나 어떠한 상황이 발생하게 되면 공기가 들어오는 과정에서 성문이 닫히게 되어 그곳에서 우리가 아는 딸꾹질의 소리가 나게 되는 것 입니다.

우리는 여기까지도 ‘딸꾹질에 대해 엄청 많이 알고 있다!’ 생각할지 모르겠지만 연구를 즐겨하는 많은 생물학자들은 ‘딸꾹질이 우리몸에서 어떤 역할을 할까?’ 에 대해서 또 ‘왜 생겨나게 되었을까?’ 에 대해서 지금까지도 많은 학설을 펼치고 연구하고 있습니다. 여러가지 학설 중 한가지 학설은 인간이 태어나지 전, 고대 바다에서부터 시작됩니다. 기온이 높고 고여져 있는 물에 살던 물고기들은 시간이 지날수록 산소가 점점 부족함을 느끼게 되고 물밖의 세상에 산소가 풍부하다는 것을 알게되어 점차 물 밖에서 숨을 쉴수 있는 기관을 만들어 내고 시간이 흐르면서 진화의 과정을 거쳐 폐가 생겨나고 다리가 생겨나면서 위의 그림과 같이 육지로 올라오게 됩니다.

그림 3 그림 4

진화의 과정 중간에 있었던 물고기는 물에서 산소를 공급받을 수 있는 아가미와 육지에 올라가서 산소를 공급 받을 수 있는 폐 두가지 기관을 모두 가지고 있게 되었습니다. 이러한 생물이 물에 들어가게 되면 폐로 물이 들어가는 것을 막기 위하여 아가미와 폐중간에 ‘성문’이 존재하였고, 그게 지금까지도 우리 몸속에 남아있어 딸꾹질의 형태로 자리잡고 있다는 주장입니다. 우리가 딸꾹질을 하게 만드는 신경 패턴이 양서류가 호흡을 할 때 나타나는 신경 패턴과 거의 유사하다는 조사를 통해 많은 과학자들이 이 학설에 무게를 두고 있습니다. 하지만 이 학설은 공기로 호흡하는 파충류, 조류 등의 많은 생물과는 달리 유독 표유류에서만 딸꾹질의 형태가 나타나는지에 대해서는 설명해 주지 못합니다. 그렇기에 새로운 학설은 딸꾹질이 태아가 태어나기 전부터 시작되며 어른보다는 신생아들에게 더욱 자주 발생한다는 사실에 주목했고, 그 사실로부터 학설을 주장합니다. 포유류는 다른 생물과 다르게 어렸을적에 암컷으로부터 자신들이 스스로 먹이를 찾고, 음식을 섭취하기 전까지 젖을 먹으며 자라납니다. 이러한 특성으로부터 신생아는 위 속에 있는 공기를 위로 올려보내기 위하여 횡경막이 움직이게 되는데 이 과정 중 우유가 폐로 들어가는 것을 방지 하기 위해 성문이 닫히도록 진화되었고, 그 것이 어른이 되어서도 남아있어 딸꾹질의 형태로 나타나게 된다는 것입니다.

그림 5그림 6

딸꾹질이 나게 되면 많은 사람들이 딸꾹질이 몸의 어떤 부분에서 생겨나는지는 딸꾹질을 멈추고 싶다는 생각과 함께 했을지도 모르겠습니다. 하지만, 딸꾹질이 우리몸에서 어떠한 역할을 하는지. 어디에서부터 출발하였는지에 대해서 궁금해 하는 사람은 많지 않을 것 같습니다. 하지만 조금만 관심을 가지고 들여다 본다면 우리가 알지 못했던 흥미로운 사실을 많이 알수 있습니다.

이글을 통해서 우리가 쉽게 접할 수 있는 사소한 것들로부터 어려운 용어나 복잡한 과학적 지식이 없이도 할머니가 들려주는 옛날이야기 처럼 상식을 쌓아가는 시간이 되었으면 좋겠습니다.

Reference
1. John Cameron, why do we hiccup? [online] http://ed.ted.com/lessons/why-do-we-hiccup-john-cameron
2. Melissa Jefferies, hiccup101, what causes a hiccup? [online] http://health.howstuffworks.com/diseases-conditions/respiratory/hiccup1.htm

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